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Salud al día
Virus del Nilo Occidental
El Virus del Nilo Occidental es una enfermedad infecciosa, que puede originar complicaciones graves, e incluso matar al paciente, y que se transmite a través de la picadura de varios tipos de mosquito. Conoce sus síntomas y cómo se puede prevenir.
Escrito por Marta Talise, Licenciada en medicina y análisis clínico

Qué es la infección por el Virus del Nilo

Es una enfermedad infecciosa febril causada por un arbovirus denominado ‘Virus del Nilo Occidental’ o ‘West Nile’, que es transmitido por varias especies de mosquitos hematófagos (se alimentan de sangre) del género ‘Culex’ y algunos del género ‘Aedes’.

Estos mosquitos, que actúan como vectores, se pueden encontrar en medios rurales o selváticos, así como en medios urbanos y suburbanos. Cumplen parte de su ciclo vital en el agua, ya que sus huevos solo eclosionan en ésta, pasando a la fase de larva. El futuro mosquito vive en el agua alimentándose de materia orgánica y plantas, luego se convierte en una pupa, y finalmente llega a la fase adulta; en total su ciclo de desarrollo dura unas dos semanas. Entre las especies de mosquitos transmisores encontramos el ‘Culex pipiens’, ‘Culex quinquefasciatus’, ‘Culex restuans’, ‘Aedes albopictus’ y ‘Aedes vexans’.

¿Cómo se transmite el virus del Nilo?

Los huéspedes habituales en los que vive el virus son las aves, entre las cuales suele propagarse, sin embargo, si un mosquito ‘Culex’ infectado pica accidentalmente a un mamífero como por ejemplo un caballo o un ser humano, estos se infectan y desarrollan la enfermedad. Se han descrito otras formas menos frecuentes de trasmisión en el ser humano, como por ejemplo las transfusiones de sangre, el trasplante de órganos que provienen de donantes infectados, o bien la transmisión vertical, es decir, la transmisión madre-hijo durante el embarazo. Los roedores también pueden ser picados por un mosquito vector y servir como un reservorio del virus, y si un ave carroñera o rapaz se come uno de estos animales también podría adquirir la infección por vía oral.

El virus del Nilo Occidental se aisló por primera vez en una mujer en el distrito del Nilo Occidental en Uganda en 1937. Hacia el año 1957, aparece un brote en Israel de meningitis grave y encefalitis entre los pacientes de edad avanzada, en el que se reconoció al virus como el agente causal. Desde entonces, la enfermedad se ha extendido a gran parte del mundo, incluyendo África, Europa, Oriente Medio, Asia Central y, más recientemente, América del Norte, en donde apareció por primera vez en 1999 en la ciudad de Nueva York. Desde entonces, se ha encontrado en 48 Estados. El virus del Nilo Occidental fue reportado por primera vez en Canadá en agosto del año 2001 cuando fue descubierto en aves muertas y mosquitos en el sur de Ontario.

Tipos de virus del Nilo

El virus es una pequeña partícula compuesta por una cadena simple de ARN (ácido ribonucleico) y una envoltura exterior. Se han descrito unos cinco tipos de virus: el virus del Nilo tipo 1 y 2 que infecta de preferencia a las aves, los caballos y los humanos. El virus tipo 3 que sólo se encuentra en mosquitos; el virus tipo 4 que se ha descrito en garrapatas y, finalmente, el virus tipo 5, en murciélagos, humanos y mosquitos.

En cuanto a la distribución mundial de los diferentes tipos de virus encontramos al virus del Nilo tipo 1 en toda la geografía mundial, el virus tipo 2 en Madagascar, África, Grecia, Rusia, Hungría y Rumania. El virus del Nilo tipo 3 en mosquitos de la República Checa, el tipo 4 en Armenia y Georgia, y el virus tipo 5 en la India. La época del año en la que se registran el mayor número de casos de infección es a finales del verano y principios del otoño.

Actualizado: 14 de Marzo de 2017

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Marta Talise

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