Cólera
Cada año se producen entre tres y cinco millones de casos de cólera en el mundo. Te explicamos cómo puedes evitar el contagio si vas a viajar a zonas con medidas higiénicas y sanitarias deficientes.

Qué es el cólera y factores de riesgo

Cólera

El cólera es una enfermedad infecciosa que provoca diarreas abundantes que pueden deshidratar al enfermo.

Actualizado: 30 de enero de 2023

El cólera es una infección producida por una bacteria (Vibrio cholerae). Se trata de una infección primordialmente intestinal, que cursa con diarreas agudas abundantes y muy acuosas, lo que puede llevar a que la persona pierda mucho líquido y muera deshidratada. De hecho, si no se trata a tiempo, puede llegar a causar la muerte en pocas horas. Aunque en la mayoría de los afectados no se presentan síntomas o estos son muy leves y se pueden tratar con eficacia mediante sales de rehidratación oral.

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El periodo de incubación (tiempo que transcurre desde que la bacteria nos infecta hasta que aparecen los síntomas) muy corto, que oscila entre las dos horas y los cinco días, vuelve mucho más peligrosa esta afección, capaz de desencadenar grandes epidemias, como la que comenzó en Haití en octubre de 2010, que hasta mayo de 2015 se cobró la vida de unas 9.000 personas, e infectó a más de 700.000. 

En su origen, a lo largo del siglo XIX, el cólera se propagó por todo el mundo desde el delta del Ganges (India), su reservorio original. Desde entonces, se han sucedido hasta seis pandemias, que mataron a millones de personas en todos los continentes. La séptima y última comenzó en 1961 en Asia meridional y se extendió hasta África en 1971 y a las Américas en 1991. 

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El cólera puede ser endémico o epidémico. En concreto, se considera que una zona es endémica de cólera si en los últimos 3 años, haya habido casos confirmados de cólera con evidencia de transmisión local, lo que significa que los casos no son importados de otros lugares.

Según datos de la OMS (Organización Mundial de la Salud), se estima que cada año se producen entre 1,3 y cuatro millones de casos de cólera en el mundo; y que de estos, entre 100.000 y 120.000 acaban originando la muerte del enfermo, que en muchos de los casos se podría evitar simplemente administrando al paciente un preparado de rehidratación oral.

En octubre de 2022 la OMS advirtió que a causa del cambio climático se había producido un aumento de la incidencia de la enfermedad y que en los nueve primeros meses del año 29 países (Haití, Malawi y Siria son los que registran los mayores brotes) habían informado de brotes de cólera. Ya se han notificado más de 10.000 casos sospechosos de cólera en Siria en los últimos dos meses. Y en Haití, donde hacía más de tres años que no se detectaba ningún caso, recientemente se han notificado de forma oficial dos casos en la capital, Puerto Príncipe, y se investigan 20 sospechosos y siete muertes en otras zonas.

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El doctor Philippe Barboza, epidemiólogo de la OMS ha advertido al respecto: “muchos países se han visto afectados por grandes fenómenos climáticos como los ciclones, las sequías… lo que ha alimentado los brotes más allá de lo que normalmente observamos. Y la preocupación es que va a aumentar en los años venideros. El cambio climático es el nuevo factor clave que necesita tenerse en consideración”.

Existen medidas eficaces para prevenir el contagio de cólera, principalmente actuando sobre la higiene en el suministro del agua de consumo. Estas medidas, además, también resultan útiles para la prevención de otros muchos tipos de enfermedades que se transmiten por el agua.

Niño malnutrido africano juega en una zona pobre
La malnutrición debilita el sistema inmune y facilita la propagación del cólera entre la población de los países con pocos recursos económicos.

Factores de riesgo del cólera

Solo un 25% de la población infectada de cólera desarrolla la enfermedad y, para que esto suceda, deben darse una serie de factores predisponentes. Algunos de los más importantes son:

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  • Malnutrición: porque las defensas del sistema inmunitario disminuyen con una mala alimentación. Además, es más frecuente que el cólera aparezca en lugares donde la población no dispone de medios para tener una nutrición adecuada, y donde las condiciones de higiene son extremadamente precarias.
  • Disminución del ácido del estómago (hipocloridia) o falta total del mismo (acloridia): al ingerir la bacteria, esta suele morir en el ácido del estómago. Si este se encuentra disminuido o ausente, es mucho más probable que la bacteria alcance el intestino y produzca sus efectos tóxicos en él.
  • Exposición a la bacteria en casa, o en otros ambientes del entorno del sujeto, como su lugar de trabajo.
  • Sistema inmunitario comprometido a causa de alguna enfermedad o tratamiento.

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  • Sangre del grupo 0: por motivos que no están totalmente esclarecidos, una persona con la sangre del grupo 0 tiene el doble de riesgo de desarrollar la enfermedad si se infecta de cólera.

Creado: 1 de diciembre de 2010

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