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Mascarillas, ¿cuáles sirven para detener el coronavirus?
Ante la alerta sanitaria provocada por la rápida propagación del coronavirus de Wuhan, en muchos establecimientos se han agotado las mascarillas, pero, ¿protegen realmente del 2019-nCoV u otros virus? ¿Cuáles usar?
Mascarillas de seguridad

Actualizado: 12 de febrero de 2020

Después de que la Comisión Internacional de China confirmase el pasado 20 de enero que el coronavirus de Wuhan (2019-nCoV) se podía transmitir de persona a persona son muchos los que se han lanzado a las tiendas y farmacias en busca de mascarillas con las que proteger su boca y nariz para evitar el contagio, especialmente en las zonas en las que ya se ha confirmado la presencia de individuos infectados con el virus; hasta ahora China, Tailandia, Taiwán, Japón, Corea del Sur, Estados Unidos, Australia, Vietnam, Singapur, Nepal, Francia, Malasia, Canadá, Alemania o Finlandia.

Esto ha provocado que en los establecimientos chinos se hayan acabado las existencias de estas mascarillas desde casi el comienzo de la epidemia, e incluso en España –donde el Ministerio de Sanidad ha informado de que el riesgo de coronavirus es bajo– también se hayan agotado.

Las mascarillas más demandadas son las que tienen el filtro FFP2 – que cuentan con una protección especial para enfermedades respiratorias– y el modelo N95 –que filtra el 95% de las partículas del aire–

Según los datos dados a conocer por la distribuidora de medicamentos Cofares, la venta de mascarillas en España ha aumentado un 330% entre el 22 y el 24 de enero de 2020. Esto podría deberse a la cantidad de ciudadanos chinos que viven en el país –más de 224.000 según el Instituto Nacional de Estadística (INE)– que en su mayoría las compran para enviárselas a sus allegados a su país de origen, y por otro lado a la llegada de familiares de las zonas afectadas debido al año nuevo lunar, el mayor movimiento migratorio del mundo.

Tipos de mascarillas protectoras y respiradores

Las mascarillas son herramientas muy usadas en el continente asiático como método para protegerse de la contaminación, el polvo y las bacterias del aire, y como un acto de solidaridad con los demás cuando se está enfermo, para no contagiar a otros. Sin embargo, hay que saber que existen diferentes tipos de mascarillas y que no todas tienen la misma utilidad.

Los virus se miden en escala nanométrica, por lo que podrían traspasar sin problema las mascarillas más básicas

Principalmente existen dos grandes tipos de mascarillas, las denominadas mascarillas quirúrgicas, que consisten en un tejido fino filtrante con unas gomas o cintas para asegurarlas a orejas o cabeza, y los respiradores o las llamadas mascarillas de alta eficacia (FPP), que son de un material algo más grueso y que incluyen filtros más sofisticados.

Según la Guía Informativa de Mascarillas del Hospital Universitario Donostia las mascarillas quirúrgicas filtran las partículas que son emitidas por la persona durante la respiración, evitando que puedan salir al exterior y llegar a otras personas, por supuesto, pero también protegen la boca y la nariz del usuario ante la salpicadura de fluidos más grandes, como saliva o sangre, aunque las partículas más pequeñas podrán entrar.

De esto nos advierte a Webconsultas el médico infectólogo Ivan Rodrigo Castedo, haciendo hincapié en que los virus son un agente infeccioso que se mide en escala nanométrica –o sea, la mil millonésima parte de un metro–, siendo más pequeño incluso que una bacteria, por lo que podría traspasar sin problema las mascarillas más básicas, como las de papel o las quirúrgicas.

Por otro lado, los cubrebocas de alta eficacia podrían proteger al usuario de las partículas y aerosoles líquidos que hay en el ambiente –por ejemplo, saliva y secreciones nasales expulsadas en un estornudo– mediante un filtro más complejo. Según el nivel de filtración hay tres clasificaciones europeas y tres estadounidenses:

  • FPP1: con un 78% de filtración.
  • FPP2: con un 92% de filtración.
  • FPP3: con un 98% de filtración.
  • N95: con un 95% de filtración.
  • N99: con un 99% de filtración.
  • N100: con un 99,7% de filtración.

Sin embargo, el problema, viene por el mismo sitio, el tamaño de las partículas. De hecho, la mascarilla más demandada actualmente, que emplea el filtro N95 –que filtra el 95% de las partículas del aire– están pensadas para contener partículas superiores a 0,3 micras, tal y como aclara la FDA. El virus 2019-nCoV tiene un diámetro de 0,12 micras…

Diferencias entre la mascarilla quirúrgica y el respirador N95

Infografía: CDC (Center for Disease Control and Prevention) NIOSH (National Institute for Occupational Safety and Health)

¿Son eficaces las mascarillas para evitar el coronavirus?

Esta pregunta podría tener varias respuestas, según el Dr. Ivan Rodrigo Castedo: la más taxativa sería no; siendo un poco indulgentes se podría decir que sirven, pero de muy poco; y la respuesta más objetiva sería que depende, pues “hay muchos factores que repercuten en la eficacia del producto, como su adecuada y correcta utilización, el objetivo por el cual pretendemos protegernos y, obviamente, la calidad de la mascarilla”.

La Dra Isabel Sola, investigadora y co-directora del laboratorio de coronavirus en el CNB-CSIC y el Dr. Fernando Usera, jefe de Bioseguridad en el CNB-CSIC, nos han explicado que las mascarillas son eficaces a la hora de prevenir contagios, pero siempre y cuando se utilicen máscaras certificadas para proteger de riesgo biológico. Además, reiteran que: "las mascarillas de quirófano no son equipo de protección individual (EPI) y no son válidas para proteger frente a riesgo biológico, porque no se cierran alrededor de la zona buconasal. Existen 3 tipos de máscaras certificadas para proteger frente a riesgo biológico FFP1 (baja protección), FFP2 (media protección) y FFP3 (alta protección)".
Su uso dependerá de el contacto que se tenga con las personas infectadas, para los usuarios normales –con prácticas de bajo riesgo– se utilizarían las FFP2 y para prácticas de alto riesgo –como contacto con personas enfermas– las FFP3, según los expertos miembros del Consejo Superior de Investigaciones Científicas de España (CSIC). 

A pesar de todo ello, y aunque en la ciudad de Wuhan se ha establecido la norma de que todos sus habitantes deben llevar mascarilla quirúrgica, no está comprobado que este sea un método eficaz para evitar la transmisión del coronavirus 2019-nCoV, aunque podría reducir de alguna manera el contacto de las personas sanas con los fluidos más grandes de individuos infectados que todavía no hayan desarrollado los síntomas.

El médico infectólogo también nos explica al respecto que: “las mascarillas no son el primer recurso en el caso de prevención de este tipo de patologías; nuestro primer aliado será siempre el lavado frecuente de manos”. Además, añade que las mascarillas quirúrgicas no se ajustan bien al rostro, dejando huecos por los que pueden penetrar partículas infecciosas que accedan al organismo por la nariz o la boca.

“Las mascarillas no son el primer recurso en el caso de prevención de este tipo de patologías; nuestro primer aliado será siempre el lavado frecuente de manos”

El experto infectólogo nos ha explicado que teniendo en cuenta que los individuos se tocan la cara unas 23 veces cada hora, esto supone un riesgo elevado de exposición de la mascarilla a cualquier tipo de contaminación externa, e incluso de nosotros mismos. También expone que las personas que ya están afectadas deberían estar obligadas a llevar mascarillas, al menos hasta que se encuentre la etiología del cuadro.

Crean una falsa sensación de seguridad

Entonces, ¿por qué se han agotado las existencias de las mascarillas en lugares como España? Parece ser que los ciudadanos chinos están haciendo acopio de estos productos para poder mandarlos a familiares y amigos que se encuentran en su país de origen, pues allí parece tarea imposible hacerse con alguno de estos cubrebocas.

Pero, además, los expertos advierten que podrían crear una falsa sensación de seguridad en las personas que las llevan, un hecho que puede ser negativo para aquellos que no tengan más información sobre el COVID-19, pues pueden reducir la frecuencia del lavado de manos y acercarse demasiado a personas infectadas, creyendo que se esta totalmente protegido.

No obstante, teniendo suficiente información sobre esta pandemia, y llevando a cabo las recomendaciones establecidas por la Organización Mundial de la Salud (OMS) y los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) –como no tocarse los ojos, nariz o boca sin hacer un lavado de manos previo, o no estar en contacto con personas afectadas con coronavirus–, se podrían reducir los riesgos de contagio, y las mascarillas con filtro (FPP y N) sí pueden aportar un extra de protección, entendidas como un complemento de prevención, pero siempre acompañadas de un buen lavado de manos.

Además, si se opta por llevar estos respiradores con mascarilla de filtrado, habrá que hacer un buen uso, lo que implica colocarlas bien ajustadas, intentando que no quede ningún hueco, y cambiarlas cuando estén deterioradas, mojadas, perforadas, deformadas, o se hayan contaminado con saliva o sangre de otras personas que podrían estar infectadas con 2019-nCoV. El Dr. Ivan Rodrigo Castedo recomienda que si se quiere optimizar el coste de estas mascarillas se use una tipo N95, y se coloque una quirúrgica por encima; así, esta última se irá cambiando regularmente, y la principal podrá tener más usos.

Aquí te dejamos un vídeo con consejos sobre cómo colocarse correctamente la mascarilla protectora:

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