Especias y hierbas aromáticas
Las plantas nos obsequian con sus aromas y sabores para enriquecer nuestra cocina, al tiempo que nos beneficiamos de su potencial terapéutico. Conoce las diferencias entre especias y hierbas aromáticas y sus múltiples usos.

12 mejores especias medicinales

Actualizado: 1 de octubre de 2021

Además de en pequeños comercios y supermercados, donde las buscamos para alegrar nuestros platos, las especias también pueden adquirirse en un herbolario y es que muchas de ellas destacan por su gran potencial terapéutico. De hecho, los pueblos nativos de donde muchas de estas especias son originales, ya vienen empleándolas para tal fin desde hace incontables generaciones. En muchos casos, los ensayos clínicos han acabado confirmando la utilidad de estas especies como terapias de apoyo o como alternativa natural a algún medicamento. Cabe mencionar al respecto a la cúrcuma, el jengibre, el cardamomo o la nuez moscada, de las que hablaremos a continuación.

Para que cumplan su efecto curativo, las podemos usar, en efecto, como condimento, pero sin duda resultarán más eficaces si nos aprovechamos de ella en otras presentaciones, sea en infusiones, decocciones, tinturas –maceradas en alcohol–, en extracto líquidos, polvos o bien en gotas de su aceite esencial. En tal caso se recomienda recoger los consejos que nos pueda ofrecer un herbolario o naturópata experto.

Pimentón, pimienta de Jamaica, casia, citronela, anís estrellado, ajo, wasabi, macis, el número y variedad de especias es amplio y diverso, pero a continuación enumeramos el top 12 de las especias más apreciadas por sus usos medicinales:

  • Jengibre

    Jengibre

    Procede del sureste de Asia (Malasia e Indonesia), su cultivo se ha extendido a la India, China, Hawaii, Nigeria, América central y del sur, Australia y Polinesia.

    Del jengibre se encuentra el rizoma fresco, que tiene una forma retorcida y gruesa, y una corteza dorada. Se puede exprimir para obtener un zumo o bien se corta a rodajas o lonchas finas o se ralla para incorporar a los guisos. El rizoma seco se suele convertir en un polvo, con la ayuda de un mortero, éste es de color blanco crema, muy fino y aromático, y es utilizado como especia. Tiene un aroma penetrante, entre picante y dulce, amaderado. Se utiliza en la cocina india, thailandesa, japonesa y china, principalmente. En cocina, el jengibre se emplea para sazonar platos de pescado y marisco, en arroces y sobre todo en repostería, así como para aromatizar el pan.


    Platos con jengibre: Pavo con naranja y jengibre, confitura de jengibre, seitán al jengibre con patatas, pollo al jengibre, salteado de cordero al jengibre, limonada con fresas y jengibre, bizcocho con canela y jengibre, puré de caqui con jengibre.

    Cocina con jengibre

    Valor medicinal: el jengibre se vincula a diversos beneficios, así, se considera digestivo, carminativo, antiulceroso, antiinflamatorio, expectorante e hipolipemiante y tónico circulatorio. Estimula la salivación, favorece una buena digestión de los alimentos, impide la formación de gases. Es un remedio tradicional para combatir los mareos en viajes en auto o barco. Se destina también a combatir las afecciones respiratorias, como gripe, faringitis o bronquitis. Y en uso externo, sirve para aliviar el dolor por contusiones, contracturas musculares, neuralgias y dolores de muelas. La medicina tradicional china lo recomienda, por su naturaleza caliente, para templar el cuerpo y combatir el frío interior. Se toma en decocción, en jarabe, extractos líquidos y en polvos.

  • Cardamomo

    Cardamomo

    Procede de la India y Sri Lanka, se cultiva a gran escala en el estado de Kerala. Existen importantes cultivos también en Centroamérica y África tropical.

    Del cardamomo se utilizan las semillas, que son de color marrón o negro, envueltas en vainas pajizas. Son muy aromática, de una fragancia intensa, dulce y ligeramente ácida. Se toman enteras o molidas. Se utiliza en las diversas cocinas indias, tamiles, zeilandesa, china y turca. Es uno de los ingredientes del curry y el Garam Massala.
    En cocina se emplea como especia para sazonas guisos diversos, sobre arroces, sopas, ensaladas y en repostería. Se ha usado para aromatizar panes y galletas, en helados, tés y compotas. Combina a la perfección con otras especias como la nuez moscada, la pimienta negra y con hierbas aromáticas como el cilantro y el comino.


    Platos con cardamomo: té negro con cardamomo, salmuera de verduras con cardamomo, verduras variadas con amapola, cardamomo y cúrcuma, pollo asado con cardamomo, pastel de manzana amarga con cardamomo, macedonia de frutas con cardamomo, cuajada con mango y cardamomo.

    Cocinar con cardamomo

    Valor medicinal: el cardamomo se considera digestivo, carminativo, antiséptico, antiinflamatorio y balsámico. Como el jengibre, con el que está emparentado, estimula la digestión, combate el mal sabor de boca y el mal aliento, así como la pesadez estomacal, previene gases y flatulencias. Ayuda a recobrar el apetito tras un episodio de enfermedad o depresión. Se prescribe también para tratar afecciones respiratorias como la gripe y para el tratamiento natural de infecciones cutáneas. Se toma en infusión, polvos, tintura, en extracto líquido o en gotas de aceite esencial por vía tópica.

  • Nuez moscada

    Nuez moscada

    Procede de las islas Molucas o Célebes (Sulawesi), pero hoy día se cultiva también en otras islas de Indonesia (Sumatra, Java), en la India, Papua Nueva Guinea, Brasil y Colombia.
    La nuez moscada se utiliza en la cocina india, en la de Oriente Medio, la caribeña y la escandinava. Son semillas ovales, de color pardo oscuro, algo rugosas. Tiene un sabor dulce y cálido. Se suele tomar rallada y se consume como especia, para dar sabor a salsas como la bechamel, la salsa curry, en mezclas de especias, para sazonar platos de legumbres, patatas, arroces, verduras y postres, como macedonias de frutas, pasteles de frutas, chocolates.


    Platos con nuez moscada: tortellini con salmón y nuez moscada, gratinado de brócoli con salsa bechamel con nuez moscada, flan de espinacas con nuez moscada, lasaña verde de hortalizas con juez moscada,. bizcocho de zanahoria, chocolate y nuez moscada.

    Platos con nuez moscada

    Valor medicinal: estamos de nuevo ante una planta que estimula el apetito, favorece una buena digestión, impide la formación de gases y meteorismos y que ayuda a combatir las infecciones intestinales y las diarreas. En aplicación externa, se emplea sobre golpes, contusiones, contracturas, tensiones musculares y neuralgias.

  • Canela

    Canela

    Es originaria de Sri Lanka, pero se cultiva también en la India, China, Indonesia, Birmania, Madagascar, islas Seychelles y Mauricio, las Antillas y Brasil.

    Se trata de la corteza de las ramas jóvenes (la segunda corteza o corteza interior). La canela se emplea tal cual o bien molida. Tiene un sabor dulce, suave y cálido. Se usa en la cocina árabe, la mediterránea, la cocina india y china. Se emplea en la cocina para dar sabor a guisos, arroces, flanes, cremas dulces de huevo, en batidos, tartas, pasteles y helados.


    Platos con canela: pollo con frutos secos y canela, tarta de almendras y canela, crema catalana con canela, cuscús dulce con almendras, coco y canela, bizcocho de limón y canela, galletas de canela y clavo.

    Platos con canela

    Valor medicinal: la canela tiene virtudes estomacales, digestivas, carminativas, antiespasmódicas, antisépticas, estimulantes y emenagogas. Se indica para mediar en estados de inapetencia, atonía, astenia, debilidad, apatía sexual, espasmos gastrointestinales, gases, dolores menstruales y en uso tópico, sobre infecciones por hongos (dermatomicosis). Constituye un pilar básico de la medicina tradicional ayurvédica india. Se toma en decocción, jarabe, tintura, extracto líquido y en polvos, o bien el aceite esencial en gotas para aplicaciones de aromaterapia.

  • Cayena

    Cayena, pimienta roja o guindilla

    Procede de México y Centroamérica, hasta Panamá, se cultiva también en Sudamérica y en la cuenca mediterránea.

    De la cayena se utilizan los frutos, de forma alargada y piel roja brillante. Es de las especias más picantes, un sabor no apto para todos los paladares. Se muele la vaina roja y se extrae la semilla negra que contiene, que también puede ser molida e incorporada. Se utiliza en la cocina mexicana y centroamericana. Acompaña platos y guisos de verduras, hortalizas, carnes y pescados. Combina bien con otras especias y hierbas aromáticas como el jengibre, la cúrcuma, el cilantro, el anís y el comino, y se incorpora en salsas, currys y chutneys.


    Platos con cayena: gambas picantes con cayena, arroz con castañas y cayena, lasagna de espárragos trigueros, gambas y cayena, pollo con curry de cayena y coco, mojo picón, sopa de marisco con cayena, espalda de merluza con picante.

    Plato con cayena

    Valor medicinal: la capsicina, un compuesto picante, estimula la secreción de jugos gástricos, ayuda a abrir el apetito, favorece la digestión y el tránsito intestinal. Se recomienda como apoyo para reducir el colesterol malo y los triglicéridos. Por uso externo se muestra como analgésico sobre dolores musculares y neuralgias. Se toma en polvos, tintura y extracto líquido adquiribles en herbolarios.

  • Clavo

    Clavo

    Procede nuevamente de las islas Célebes (Sulawesi), pero se cultiva también en otras islas de Indonesia, en Madagascar, las islas Seychelles, Tanzania y las Antillas.

    El clavo se utiliza los botones floralesclavo de olor– de este árbol emparentado con los eucaliptus. Tiene un sabor muy intenso, penetrante, agudo y picante, que debe ser tenido en cuenta, pues puede modificar mucho el sabor del plato si se abusa de la cantidad. Se utiliza en la cocina tradicional india, indonesia y china. Es un excelente acompañante de salsas, chutneys, caldos, arroces, escabeches y en compotas diversas, y sirve para aromatizar aceites y vinagres.


    Platos con clavo: el clavo de olor es muy útil en la cocina y se usa en pan de pascua con nueces y clavo, pulpo a la vinagreta con cebollas y clavo, atún con verduras y clavo, guisado de lentejas con jamón y clavo, fideos con setas y clavo, peras hervidas con clavo, baklavá con clavo, sopa de langosta con clavo, manzanas asadas rellenas con clavo.

    Plato con clavo

    Valor medicinal: el clavo aporta diversos beneficios, y contiene abundante aceite esencial, con una fuerte acción antibacteriana, antifúngica, analgésica, antiinflamatoria y digestiva. Se indica en dispepsias, empaches, flatulencias y diarreas. En uso externo, los herbolarios lo indican para combatir las infecciones bucales, el dolor de muelas, la infección de oído u otitis y los hongos de la piel. Se toma en infusión, polvos, tintura, cápsulas, el aceite esencial en gotas y un oleato para friegas o masaje.

  • Pimienta negra

    Pimienta negra

    Procede de la India y se cultiva también en China y Asia sudoriental.

    La pimienta negra es la semilla de una planta enredadera de la familia de las piperáceas, que puede llegar a alcanzar dimensiones arbóreas. Es tal vez la especia más utilizada en el mundo. Es muy aromática, picante y penetrante. La pimienta negra es la que se recolecta cuando aún no está del todo madura, con su vaina y dejada a secar, cuando toma la coloración característica. Las pimientas verde y rosa son las variedades recolectadas también inmaduras, liberadas de las vainas, dejadas en salmuera y retiradas en momentos diferentes, y por su parte la pimienta la blanca ha debido ser remojada y perlada. Se utilizan en las cocinas de Oriente Próximo, la tradicional india, la cocina francesa e italiana, entre otras muchas. Acompañan bien a las legumbres, los guisos de carne y pescado, se incorporan en salsas y currys.


    Platos con pimienta negra: entrecot a la pimienta, solomillo a la pimienta, arroz al curry con pimienta negra, brócoli con setas y pimienta, lomo de cerdo con salsa de manzana y pimienta negra.

    Carne con pimienta negra

    Valor medicinal: la pimienta negra favorece la digestión y evita la formación de gases. Se le atribuyen virtudes cardiotónicas y antioxidantes. Se recomienda como apoyo en alteraciones hepáticas y afecciones urinarias.

  • Azafrán

    Azafrán

    Procede probablemente de Asia Menor. La especie de azafrán que se cultiva es un híbrido descendiente de la especie original. Se cultivó en el antiguo Egipto y la Grecia clásica y su cultivó llegó también a Europa. Pudo haber sido importado a Europa desde Persia por los mercaderes fenicios. Hoy día se mantienen cultivos en algunos lugares de España –Teruel, la Mancha, con denominaciones de origen–, en el norte de África –Argel– y Oriente Próximo.

    El azafrán es una de las especias más caras –si no la más cara–, pues se necesitan cerca de 20 mil flores para obtener 1 kg de azafrán puro. Se aprovechan los cálices o estigmas –parte femenina de la flor–, despojados de los tépalos púrpuras que los custodian. Tiene un sabor algo amargo y picante y un aroma delicado, floral. Se emplea en la cocina mediterránea, pero también en la cocina tradicional india, persa, magrebí y árabe. Combina bien con el sésamo, el jengibre, el clavo y el tomillo. Se consume en hebras o molido, en polvos. Dotado de un gran poder colorante, constituye un ingrediente insustituible de las paellas, pero también de la fabada o del pote gallego. Sirve para aromatizar caldos, cremas, ensaladas, estofados y otros guisos de carne y pescado. En la alta cocina es muy apreciado para la elaboración de imaginativas salsas y condimentos, con ajo y vinagre de manzana. Es un excelente acompañante de postres diversos, en compotas, sorbetes, yogures y en macedonias de frutas.


    Platos con azafrán: paella marinera o de montaña, pote gallego, fabada asturiana, rissoto de pollo al azafrán, fideuá de pescado al azafrán, mejillones con salsa de azafrán, rape al azafrán, vieiras con azafrán, crema de espárragos con azafrán, crema dulce de azafrán con fresones, mousse de chocolate con azafrán.

    Paella con azafrán

    Valor medicinal: el azafrán es un estimulante digestivo y nervioso. Por sus beneficios, se indica en casos de astenia, debilidad, apatía sexual, indigestiones, gases, meteorismos y por vía tópica en molestias de la dentición. Se toma en infusión, tintura, polvos o en la alimentación.

  • Mostaza

    Mostaza

    La mostaza procede probablemente es originaria del Próximo Oriente y el Mediterráneo Oriental, pero se cultiva desde antiguo en Europa, y puede encontrarse como subespontánea en campos y herbazales. Existen diversas especies afines, en especial, la blanca y la negra.

    Se aprovechan las semillas, que son negras, esféricas, de apenas 1 mm de diámetro, aromáticas. Tiene un sabor intenso, picante, que se acentúa cuando se combina con vino. La mostaza se emplea en la cocina mediterránea y centroeuropea, pero también forma parte de célebres mezclas de especias como el curry y el Garam Massala. Combina bien con jengibre, comino, cilantro, perejil, salvia, etcétera. Y se incorpora como condimento en ensaladas, en guisos de carne o bien para la elaboración de vinagretas y salsas, que por extensión se conocen también como mostaza. La salsa de mostaza se suele preparar con granos de mostaza vinagre, sal y hierbas aromáticas como el estragón. Son famosas las mostazas francesas (Dijon) o las inglesas, bastante más líquidas.


    Platos con mostaza: ensalada con nueces, pasas, queso fresco y mostaza, rosbeef a la mostaza, ensalada alemana con mostaza, lomo de cerdo al horno con mostaza, supremas de pescado a la mostaza.

    Ensalada con mostaza

    Valor medicinal: con la harina de mostaza se elaboraban cataplasmas con efectos rubefacientes y revulsivos. Tiene escaso uso medicinal.

  • Vainilla

    Vainilla

    Procede de los bosques húmedos de México, pero hoy día se cultiva también en las islas Seychelles, Madagascar, las islas Comores o Polinesia. Se sabe que los aztecas ya usaban estas vainas para aromatizar el cacao, alimento sagrado en su civilización.
    Es una orquídea lianoide, que se cultiva en emparrados. Se usa el fruto, una vaina dura, fibrosa, de color verde, con numerosas semillas en su interior. Tiene un sabor muy dulce y perfumado.

    La vainilla se emplea en la cocina europea y americana, y se integra también en diversas mezclas de especias. No obstante mucha de la vainilla que se comercializa no es más que un aromatizante sintético. Se aprovechan las vainas enteras, pulverizadas o troceadas.
    Con la vainilla se preparan dulces, pasteles, galletas, cremas, helados, natillas, macedonias o se aromatizan tés, chocolates, licores e incluso aceites.


    Platos con vainilla: infusión de hibisco y vainilla, pasta con gambas, parmesano y vainilla, crema de huevo con vainilla, mousse de chocolate con vainilla, manzanas asadas con vainilla, cookies crujientes con vainilla y jengibre.

    Plato con vainilla

    Valor medicinal: actúa como un tónico digestivo y estomacal, combate los espasmos gastrointestinales, los gases y la acidez. Se considera estimulante y se destina a mediar en estados de debilidad, astenia y desinterés sexual. Con fines medicinales se toma en decocción, infusión, jarabe o extracto líquido.

  • Cúrcuma

    Cúrcuma

    Emparentada con el jengibre, procede de la India, Sri Lanka y la China, pero se cultiva también en el sureste asiático y Filipinas.

    La cúrcuma se emplea el rizoma, del que obtiene un polvo amarillento, denso. Se trata del principal ingrediente del curry y de otras mezclas de especias. Tiene un aroma intenso, penetrante, algo picante y perfumado. Se debe usar en pequeñas cantidades, pues de lo contrario puede resultar algo amargo. Se destina a la elaboración de salsas, condimentos secos y en repostería. Combina muy bien con la mayoría de especias. Resulta excelente para sazonar guisos de carne y pescado, sobre encurtidos, arroces, pastas y ensaladas.


    Platos con cúrcuma: curry vegetariano, pollo al curry, arroz con curry, huevos con curry, pastel de arroz con verduras y cúrcuma, wanton frito con salsa de yogur, crema de puerros con kéfir y cúrcuma.

    Pollo con cúrcuma

    Valor medicinal: la cúrcuma es probablemente la especia mejor valorada por su potencial terapéutico. Se le atribuyen virtudes hepatoprotectoras, antiinflamatorias, antiespasmódicas, antitumorales, antioxidantes, bactericidas y cardiotónicas. Se recomienda para aliviar afecciones hepáticas como la hepatitis, en desórdenes digestivos, para prevenir la formación de piedras en la vesícula, para controlar los niveles de colesterol y proteger el corazón, para favorecer la reducción de grasa corporal, y por otro lado se han estudiado sus efectos como terapia de apoyo a tratamientos antitumorales. Se aplica en decocción, tintura, polvos o extracto líquido. Es un elemento indispensable de la práctica ayurveda india, que entre otros casos, la destinan a curar afecciones respiratorias e infecciones cutáneas.

  • Sésamo

    Sésamo

    Procede de la India, pero se cultiva también en el norte de África (Egipto) y en Centroamérica.

    Del sésamo se usan las diminutas semillas de color blanco crema, muy ricas en ácidos grasos insaturados, sales minerales y vitaminas del grupo B y E. Es muy apreciado por la cocina árabe, persa, india y china, así como en la cocina macrobiótica.
    De estas semillas se obtiene un aceite muy valorado como condimento, y con el tahini –pasta o mantequilla de sésamo– se prepara el conocido humus de garbanzos. Las semillas se aprovechan también para aromatizar aceites, panes, pasteles y pastas. Otras presentaciones del sésamo es la horchata de sésamo, con semillas licuadas y tomada en frío, y la sal de sésamo o gomasio, una buena alternativa a la sal de mesa, elaborada con semillas tostadas.


    Platos con sésamo: ensalada variada con remolacha y sésamo, puré de berenjenas con sésamo, pinchos de cerdo con sésamo, tacos de tortilla con algas y sésamo, galletas de nueces y sésamo, halvah (dulce con miel y sésamo).

    Plato con sésamo

    Valor medicinal: supone un apoyo natural para controlar los niveles de tensión sanguínea, colesterol y triglicéridos, y para prevenir los accidentes vasculares. Es vitamínico y remineralizante y se recomienda para vegetarianos, deportistas, excursionistas y en el periodo de crecimiento infantil, así como en el embarazo.

Creado: 11 de diciembre de 2020

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